sur la shortlist de Writing.ie de l'année

Ceux qui ont bêtement cherché le pouvoir en chevauchant le tigre se sont retrouvés à l'intérieur. – JFK

"Vous connaissez ces clowns qui viennent ici?" Je demande à Rhonda.

"Bien sûr", dit-elle.

"Sont-ils du cirque Kennedy?"

"Bien sûr", soupire-t-elle, son accent bostonien faisant écho. Bien sûr ahh.

"Leur tente est après avoir pris feu", lui dis-je en lui tendant mon téléphone.

Rhonda remue la tête en redressant les revers d'un manteau fraîchement nettoyé et observe par-dessus son épaule la photo d'une immense tente dont les rayures rouges et blanches noircissent et disparaissent dans de grands gouffres de flammes bleues et jaunes.

"Jésus-Christ", elle respire.

"Il ne mentionne personne blessé", dis-je en lisant l'article. "Mais je suppose qu’ils devront renoncer à cette habitude maintenant."

"Qu'est-ce que tu veux dire par" habitude "?"

Je travaillais chez White Sheets près de South Circular Road quelques jours avant de découvrir ce qui se passait réellement.

'Ce que je dis. "Avez-vous pensé que je supposerais que vous laissiez gratuitement des petits sacs de lessive dans les poches des vêtements, pour que les gens puissent le faire eux-mêmes la prochaine fois?"

Rhonda me regarde de dessous son béret noir, tape une botte à talon sur les carreaux.

«Regarde, dit-elle en laissant ses mains dans le manteau et en tendant son bras droit pour s’appuyer sur le comptoir. «Honnêtement, je t'ai embauché parce que tu avais l'air ennuyeux. Pas comme, ennuyeux dans le sens où vous me pousseriez, mais ennuyeux dans le sens où vous ne voudriez pas être impliqué en tant que tel. J'espère avoir raison à ce sujet?

«Jésus, Rhonda», dis-je. "Je cherche à peine une part de l'action. Je suis juste surpris que vous pensiez que je ne le remarquerais pas. "

Elle hausse les épaules.

«C’est pour ça que vous appelez ça des feuilles blanches?

"Pardon?" Paahdan.

‘Feuilles blanches. C’est une blague, n’est-ce pas? Comme un indice? Cocaïne? Blanc…?'

"Tu n'es pas forte?" Dit-elle en plissant les yeux.

«Bien quand même, dis-je. "Nous ne les verrons probablement pas avant un moment, je dirais qu’ils devront pincer leur argent après cela."

Rhonda ne dit rien.

«Pour être honnête, poursuivis-je, c’est ce lot qui vous a donné. Le dernier gars feuilletait la combinaison, avait son doigt dans la bouche avant même qu’il ait payé. »

Il était resté devant moi, me regardant dans les yeux alors qu'il se frottait si fort le doigt sur ses gencives qu'il semblait pouvoir pousser ses dents vers l'extérieur.

‘F * cking Malachy. C’était Malachy, non? »Dit Rhonda en secouant la tête pour que les brins de sa frange noire se déplacent d’un côté à l’autre. "Celui avec la cicatrice."

C'était bien la malachie. Les clowns laissaient généralement leur costume pour être nettoyé à sec tous les deux jours. Ils avaient invariablement de la peinture incrustée dans les traits de leurs visages, infiltrée dans les pattes d’oie, le rouge entourant les boucles de leurs narines. Il y en avait toujours autour de la cicatrice qui entraînait le coin gauche de la bouche de Malachy vers le menton. Ils ne disaient jamais grand-chose, se contentaient de remettre leurs rôles et restaient debout, tremblants, les yeux écarquillés sous les lumières vives. Une fois, quand je suis revenu avec son costume, Malachy m'a poussé un animal ballon. C'était en forme de tigre, avec les rayures grossièrement gribouillées au marqueur permanent. Cela n’a pas été ressenti comme un geste amical.

Tandis que Rhonda tapote son talon, je remarque le tigre, dégonflé sur le sol dans le coin, tout courbé.

"J'espère que tu as raison, gamin", dit-elle. "Si je revois ce triste groupe, ce sera trop tôt."

"Pourquoi?" Je demande. "Je pensais qu'ils étaient tes meilleurs clients?"

Elle déplace son poids d'un pied à l'autre et pose sa main sur sa hanche.

'D'accord. Nous avons eu une chose en cours. J'étais leur sponsor. Je laverais leurs costumes, euh, etc. En retour, ils ont annoncé mes affaires. Utilisé pour avoir une grande bannière White Sheets à l'intérieur de la tente et à l'entrée. Préparez-moi des clients pour le nettoyage à sec, et vous savez, le petit plus. Mais la semaine dernière, j'ai retiré mon parrainage. Terminé notre relation complètement.

"Pourquoi?" Je demande.

"Ces clowns", se penche-t-elle, "sont des bâtards."

"Bahstads?"

«Bâtards. Bien sûr sont. Je ne peux pas dire que je suis désolé pour eux. Tu vois, je n’étais jamais allé voir l’un de leurs concerts, tu sais? Toutes nos affaires ont été menées à l'extérieur de la tente. Alors, j’y vais la semaine dernière, ils me ramènent en coulisses, je pense que nous allons faire une fête, un bon moment. »

Elle expire en secouant la tête.

«Non pahdy?» Je demande.

"Je vous dis". Ce n'était pas une fête. Je ne pouvais pas croire la façon dont ils ont traité ce tigre, la taille de la cage. Tous ces clowns sortent de leur esprit, le tourmentant. »Elle frissonne. «J’ai immédiatement retiré mon parrainage.»

«L’article dit que le tigre a été perdu dans le feu», dis-je.

«Pauvre tigre», dit-elle.

«Pauvre tsigah», je suis d’accord.

Le lendemain, nous travaillons tard. Je suis à l’arrière, en train de trier les ordres lorsque la porte s’ouvre, la cloche sonne sauvagement. Je me retourne pour voir à travers les manteaux et les robes enveloppés de plastique qu’il s’agit de Malachy. Il porte une perruque vert néon en mue, un veston noir par-dessus un costume de clown à carreaux bleu et vert. La peinture faciale dessine ses traits, mais les étendues plates de ses joues et de son front sont claires et pâles. Ses yeux sont noirs et, avant que Rhonda ne puisse dire quoi que ce soit, il sort une arme de poing de sa poche intérieure, la pointe sur elle et lui tire dessus deux fois, une fois dans la poitrine, une fois dans la tête.

Elle atterrit presque à mes pieds, frappant le dernier échelon de la tringle à vêtements. Il bascule sur ses roues quand elle atterrit; les vêtements se balancent sur leurs cintres. La balle a soufflé deux mèches de sa frange dans des directions opposées, comme des rideaux s'ouvrant sur un spectacle. Je lève les yeux et Malachy me regarde, même s'il ne peut voir que mes yeux au-dessus du rail. Je me baisse et sens une balle hurler sur moi. La porte s'ouvre, la cloche sonne à nouveau, puis le silence. À genoux, je regarde Rhonda, la tête toute morte et la tête en bas. Ses yeux sont ouverts, son béret emporté. Il y a du sang sur sa poitrine où elle a été touchée mais son visage est intact, à part le trou. Elle a un petit morceau de laitue coincé entre ses deux dents de devant. J'aurais aimé pouvoir le lui dire quand j'en aurais eu l'occasion.

La cloche sonne à nouveau et je me relève. Cette fois, ce n’est pas un clown, bien que ces deux hommes aient aussi des armes à feu.

"Vous!" Dit le plus petit, pointant le fusil directement sur moi.

"Ne vous embêtez pas", dis-je. "Ça va être plus de problèmes que ça ne vaut."

"Sortez de derrière," dit le petit, qui vient de Dublin. "On se voit."

Je sors et me dirige vers le comptoir. "Avez-vous un dossier?" Lui demandai-je.

"Le clown vous a-t-il vu?" Demande-t-il.

«Oui, dis-je.

"Vous devez venir avec nous."

«Non, dis-je. 'Je travaille ici. Si je pars, il ne restera plus personne. »

Les deux hommes se regardent, puis se séparent et font le tour du comptoir. Le plus grand soulève Rhonda par-dessus son épaule tandis que le plus petit me saisit, son arme dans le dos, et me traîne hors du magasin.

"Pas de messin", dit-il.

Lorsque j’ai dit que cela causerait plus de problèmes que cela en valait la peine, j’avais voulu dire que mes parents allaient tout faire. Cela sonnait probablement auto-dénigrement, mais ce n’était pas vraiment le cas. Ces hommes, assez drôles derrière leurs barils, n’ont aucune chance contre ma mère et mon père, féroces et sauvages face à leur progéniture. Une fois à la maison, quand des gourous de la région ont sauté sur mon jeune frère Cian, Mam et Papa ont parcouru la ville pendant des heures avec lui dans le dos, un mouchoir dans chaque narine et une banquise collée à sa tête avec l'un des bandeaux d'aérobic de Mam, il a repéré les malfaiteurs qui flânaient devant un marchand de journaux en train de se battre les uns les autres. Papa est sorti avec une chauve-souris et avec l'intention de leur échapper, seuls les gardes sont arrivés au bon moment. Papa leur a remis les coupables. Quoi qu’il en soit, ces petites merdes ont bien pris leur envol. Vous ne pouvez donc imaginer que ce qui pourrait arriver à deux infortunés eejits, assez stupides pour assassiner leur fille la première année de son absence. La vie universitaire devant moi. Et moi leur plus vieux. Pas une chance qu'ils l'aient laissé mentir.

Il y a une Micra garée à l'extérieur.

«Une Micra?

"Tais-toi", dit le plus grand, alors qu'il attache le corps de Rhonda dans le coffre et monte dans le siège du conducteur, les genoux pratiquement autour de ses oreilles. Il a un accent du nord et porte un bonnet noir.

'Êtes-vous dans le Ra?' Je demande. "Est-ce que c'est ça?"

«Tais-toi», dit-il à nouveau.

L'autre est assis avec son bras autour de moi. Son emprise serait presque romantique si ce n'était l'enlisement d'un ravisseur. Je baisse les yeux sur la main qui tient mon bras. Des ongles mordus à de petites îles flottant au milieu de mers charnues, des côtes de terre recouvrant leur circonférence, des pointes blanches sous la pression.

«Détendez-vous, voulez-vous?

«Tais-toi, dit-il et je sens son haleine.

"Tayto pour le dîner?"

«Tais-toi», dit-il.

Le cou est contre la porte de gauche et je suis au milieu. Je remarque le pistolet sur le siège à côté de lui, mais quand je le regarde, je réalise qu’il est en plastique. Ensuite, nous partons et il lève son autre main pour me couvrir les yeux, même si je peux toujours voir à travers les mailles du filet. Ses doigts sont maigres et ne touchent même pas quand ils sont pressés les uns contre les autres.

"Quel genre de criminels êtes-vous", je demande, "que vous oubliez un bandeau?"

«Tais-toi», dit-il. "Ou je te ferai aussi un bâillon."

Je vais au calme et nous frémissons. Il fait nuit, je ne peux donc rien distinguer des trous entre ses doigts.

«Pourquoi a-t-il tué Rhonda?» Je demande après quelques minutes.

«Tais-toi», dit celui qui me tient.

"Eh bien, vous allez devoir me le dire à un moment donné", dis-je. "Depuis que vous savez clairement."

'Fermer. Up, dit-il.

Je soupire. Nous sommes arrêtés aux feux de circulation et je décide de faire une pause. Je me tire à gauche. Ils n’ont pas verrouillé la portière et je suis à mi-chemin avant que celle à côté de moi m’attaque à la taille et me traîne à coups de pied dans la voiture, alors que celle de devant décolle à toute vitesse.

"Jésus cherchant Christ", dit-il.

«Jésus-Christ vous-même! "J'aurais pu être tué, putain!"

Votre homme lève un sourcil vers moi.

"Mais je suppose que cela ne vous aurait pas trop dérangé, n'est-ce pas?" J'essaie de rire, mais l'adrénaline me pousse à l'oreille. Je n’avais même pas réussi à voir où j’étais quand j’avais sauté, mais c’était plutôt calme et je pense que personne n’a rien vu. Au moins, je n’ai entendu personne, personne n’a crié. Votre homme est complètement assis sur moi maintenant. J’ai l’estomac au sol et il chevauche la partie inférieure de mon dos, me tenant les bras avec les mains. Il n’ya rien sur mes yeux mais je suis assis à plat et je ne peux pas voir par la fenêtre. Votre homme au volant ne regarde même pas autour de vous.

«Vous êtes une paire», dis-je, ma voix étouffée légèrement contre le vieux siège auto. 'Quels sont vos noms?'

«Cou», dit celui qui se trouve en haut.

«Et ton copain?», Dis-je.

"C’est les Tongs."

"Ce sont plutôt des noms de gaz", dis-je. "Comment vous appelez vos mères?"

"Voulez-vous jamais fermer la gueule, n'est-ce pas?" Il appuie très fort sur moi et mon cou commence à me faire mal.

'Cou. Mon propre cou commence à me prendre un peu, si jamais tu laissais tomber et me laissais m'asseoir, je n’essayerai plus jamais. »

Il ne répond pas.

"Vous sentez clairement une affinité avec le cou", je répète, "alors j’espérais pouvoir faire appel à cela-"

"Je vais saigner", cassez-vous le cou si vous ne faites pas attention, "dit-il.

«C’est ce dont j’ai bien peur qu’il se produise déjà», dis-je. "Votre poids énorme et votre force masculine sont un peu trop pour ma petite colonne vertébrale et-"

‘Jésus, d’accord, si je te laisse lever, feras-tu fermer ta bouche poxy? «Ckin’ enfer. ’Il se penche et verrouille manuellement ma porte pendant que je monte en position assise.

«Ici, les gars, sommes-nous à Phoenix Park?" Je demande, regardant autour.

"Dans l’intérêt de Necker!" Dit Tongs sans nous regarder. "Ne la laissez pas voir où nous sommes, vous êtes foutue."

«Ah, c’est trop tard, les gars», dis-je. "Je connais Phoenix Park comme ma poche, bien sûr, je ne viens pas courir ici ce week-end."

'' F * ckin 'hell', dit Cou en se frottant le front. Nous continuons à conduire. Le cou semble découragé.

«Ah, je ne faisais que plaisanter, les gars», dis-je. "Je ne cours pas vraiment ici. Bien sûr, je vis de l'autre côté de la ville. Je l’ai seulement reconnu en allant au zoo l’année dernière. »

Le cou ne dit rien mais il a l’air encouragé. Nous restons silencieux pendant quelques minutes pendant que Tongs continue de rouler plus profondément dans le parc.

"Vous me pardonnerez pour ma curiosité sans fin", dis-je, "mais que diable se passe-t-il?"

«Fais-le simplement lui dire, dit Tongs. "Dis-lui n'importe quoi pour la faire taire."

"Est-ce que cela a un rapport avec le Ra?", Redemandais-je, imaginant que Tongs était collée à des tatouages ​​républicains sous sa veste.

"Non, cela n’a rien à voir avec le Ra", dit Tongs.

"Cela ressemble à quelque chose qu'un militant dirait."

"Oui, eh bien je ne suis pas un f * ckin" militant, d'accord? C’est très offensant. »Tongs fait demi-tour pour la première fois et, ce faisant, ne frappe pas un cerf sauvage. La pauvre chose ricoche par la fenêtre avant, la brisant. Les piquants dévient de la route et pénètrent dans le sous-bois, mais heureusement, les arbres lui manquent, s'arrêtant parfaitement entre deux pins. Je me retrouve sur les genoux de Neck, son corps jeté sur moi.

"Jésus, tout le monde va bien?" Dit Tongs, dont l’airbag s’est gonflé et exerce une légère pression sur sa poitrine.

«Oui, dit le cou.

«Peachy», dis-je.

Le cou me donne un coup d'oeil. Tongs donne à l'airbag quelques coups pour accélérer son dégonflage et ouvre sa porte. Il est parti une minute puis arrive à ma fenêtre avec le cerf sur son épaule.

"Vous ne mettez pas ça ici avec moi!", Dis-je.

"Oui, je suis", dit-il. 'Déverrouiller la porte.'

Je regarde Neck, consterné, mais il tend la main vers moi et la déverrouille.

"Qu'est-ce que tu fous?", Je commence à dire, mais je suis coupé quand Tongs jette la carcasse sans vie et qui saigne à côté de moi.

«Pas de place dans le coffre», sourit-il et claque la porte. L'odeur est accablante et je bâillonne un peu. Le cerf est une jeune femme. Elle est tordue, son cou contre l’arrière du siège, son corps glissant vers le bas en forme de S à l’arrière, ses jambes cassées un peu partout. Le sang scintille autour de son nez et coule d'une grande plaie sur le côté. Elle est face à moi et me regarde droit dans les yeux. Cela me rappelle un peu le moment où quelqu'un s’endort à côté de vous dans un avion, la bouche béante, en train de dribbler sur votre épaule et vous êtes impuissant.

"Vous voulez changer de place?", Je demande à Neck. Il ne répond pas.

Tongs s'est trouvé un rocher et est en train de briser le reste du pare-brise. Une fois que cela est fait, il remonte à l’avant et tente de sortir du sous-bois, bras au-dessus du siège du passager, le bras tendu.

"Ici, je ne peux rien voir par la fenêtre arrière, voulez-vous pousser le cerf vers le bas?", Dit-il.

"Vous plaisantez?" Dis-je. "Je ne touche pas à ça." Je suis déjà plaqué contre Neck, qui est à son tour plaqué contre sa porte, afin d’être aussi loin que possible de la carcasse. Je n’aime même pas inciter les voisins à ronfler dans les avions.

"L’un de vous pousse sa tête * avant que je vous batte tous les deux."

Le cou tend délicatement la main et, à l'aide d'un doigt, applique la plus petite pression possible sur la tête encore chaude. Elle glisse un peu.

"Vous êtes une paire de chattes", dit Tongs en tournant le moteur et en réussissant à nous sortir du sous-bois. Nous roulons encore un peu en silence. Je suis encore pratiquement sur les genoux de mon cou.

"Je suis végétarien pendant la semaine, vous savez", dis-je. "Donc, si vous envisagez de me nourrir celui-ci pour le dîner, je crains que vous ne deviez prendre d'autres dispositions."

«Nah, elle n’est pas pour toi», dit Neck, avec l’air vague d’un sourire qui bouclait le coin de sa petite bouche fine.

"Oh, elle n'est pas, non? Tout pour les garçons, hein?

"Pas pour nous non plus", dit Neck.

Quelque chose dans la façon dont il dit ça me met mal à l'aise. L’atmosphère de la voiture a changé. Je change de siège pour ne pas trop toucher le cou et je ne peux pas sentir son souffle de Tayto remuer mes cheveux.

"C’est pour quoi donc?" Je demande.

"Ho ho," dit Tongs. "Juste vous attendez et voyez."

C’est gelé maintenant qu’il n’ya plus de pare-brise, la seule chaleur venant du cerf fumant. Je suppose que je pourrais sauter devant moi, par-dessus le capot et le capot, mais je me serais probablement empalé sur le verre déchiqueté encore laissé sur les bords.

«Les gars, voulez-vous juste me dire où nous allons? Ou laissez-moi partir, je ne vous le dirai pas. Bien sûr, je ne connais même pas vos vrais noms, n'est-ce pas?

Personne ne dit rien. J'ai lu quelque part que le fait de vous humaniser auprès de votre ravisseur peut parfois vous séduire, les rendre plus sympathiques. Apparemment, il y a déjà eu un tueur en série qui a payé le vol de retour d’une victime potentielle parce qu’elle lui avait dit que son père avait un cancer.

«J’ai aussi un surnom», dis-je. C’est Lopey. Je m'appelle Penelope parce que mes parents avaient des notions de ce jour-là, mais je ne me suis jamais appelée Penny, je me suis appelée Lopey parce que je me lamentais et me lamentais constamment à propos de cet endroit. »

Encore une fois, aucun d'eux ne dit rien.

"Avez-vous obtenu vos surnoms de quelque chose que vous avez fait ou … ou comment ont-ils été créés?"

Jésus, ils me donnent l’impression que je m’inflige moi-même à eux, essayant de rester assis avec les enfants cools au déjeuner.

«Cou», dis-je. ‘Est-ce juste une sorte de façon de dire Nick? Avez-vous réellement grandi dans le chic et maintenant, même si vous avez échappé à votre passé yuppie, tout le monde vous appelle toujours Neck?

Le cou décompresse sa toison noire pour que je puisse voir sa gorge. Il passe son doigt sur une longue cicatrice au-dessus des points jumeaux de la clavicule.

"Jésus, que t'est-il arrivé?"

«C’était censé être une menace», dit-il sèchement.

«Qu'est-ce que c'était? Ce n’est pas moi avec cette cicatrice.

"Non, mais …" Il se tut et se redressa, roula des yeux. "Je vais te faire foutre, comme, fais-le si tu n'arrêtes pas de bavarder."

«Je parle? "Je suis à peine ici par choix. J'essaie juste de… »Je jette un coup d’œil au cerf, la bouche ouverte et les yeux vitreux à côté de moi,«… soulève l’ambiance. »Le cou regarde par la fenêtre.

«Et vous, Tongs? Avez-vous été né en utilisant une paire de pinces au lieu de forceps? Vous savez, j'ai entendu dire que cela arrivait à quelqu'un, je pense à mon cousin germain? Elle est arrivée tôt et est née sur le sol de la cuisine. Son frère aîné a dû la transporter avec les pinces de la cheminée. Je ne sais pas s’il a déjà guéri. Pouvez-vous imaginer avoir à extraire un bébé de votre propre mère?

Je réalise que nous avons quitté la route. Nous traversons des sous-bois puis la voiture s’arrête brusquement, envoyant le cerf en avant, puis atterrissant avec une secousse contre le siège, envoyant des globules de sang sur mon visage. Je les essuie.

«Sommes-nous arrivés?» Je demande. Le cou de mon bras est de retour autour de moi, aussi étroitement qu’il avait été au début. Il claque la poignée de sa porte et ouvre la porte en me tirant avec lui.

"Mieux vaut rester tranquille", murmure-t-il. Ce n'est pas menaçant, je le crois en quelque sorte.

Je ne sais pas dans quelle partie de ce vaste parc nous sommes, je ne sais même pas quelle heure il est; C’est un noir absolu et c’est comme si Rhonda était morte et que ces gars-là savaient quelque chose. Maintenant que nous sommes sortis du vide de la voiture, la nuit semble immense et l’atmosphère étrange qui s’est produite après le cerf semble s’être échappée du monde parce que je le sens encore. Je suis presque content du cou de mon bras.

Tongs hisse le cerf hors de la voiture et par-dessus son épaule, puis s'envole dans les bois. Nous suivons. Rhonda est toujours dans le coffre. Le cou garde son bras autour de moi. Le sol est inégal et il fait trop sombre pour voir ce qui se passe sous le pied. J’ai l’intention de tenter de faire une pause, mais je ne sais pas comment je pourrais me sortir de là et j’aurais fait pleuvoir une raquette impie à travers le sous-bois. Si le cou a une vitesse sur lui, ce qu'il a l'air, il me ramènerait dans une minute.

Soudain, nous nous cachons sous un grand drap accroché entre deux arbres que je n’avais même pas vu venir; il avait été totalement camouflé. Derrière le drap se trouve une clairière dans laquelle se trouvent une paire de tentes, celles du belvédère que vous voyez dans les festivals. Tongs soulève le cerf de son épaule et le jette à terre. Il fouille dans l'entrée de l'une des tentes avant de revenir avec une petite hache et commence à la déchiqueter en plusieurs morceaux. Je regarde au loin, le son me tourne le ventre. Le cou me dirige dans la tente où la hache avait été.

«Maintenant, n’avez plus d’idées», dis-je rapidement en voyant les sacs de couchage sur le sol. «Tu ferais mieux de ne pas me toucher du doigt, maintenant ou…»

"Voulez-vous vous détendre?" Dit Neck. "Je ne vais pas vous toucher. Vous ne faisiez pas partie du plan en premier lieu. »

«Eh bien, je peux voir que vous n’avez même pas eu un bandeau pour moi. Je dis juste, ne pense pas-

'Je ne suis pas. Donnez-nous un crédit bitta, espèce de folie. »Il rit un peu et choisit un chandail à capuchon vert foncé. ‘Tiens, mets ça sur toi. C’est fictif.

Je le glisse et quand ma tête passe dans le cou, je l'entends. Le déchirement de la chair. Rongeant venant de la tente à côté de la nôtre.

"Qu'est-ce que c'est que ça?"

"C’est pourquoi tout ce gâchis s’est produit en premier lieu."

"Cela ressemble à un loup-garou ou un tigre ou quelque chose?"

Le cou me donne un regard un peu surpris.

"Regardez-vous beaucoup de programmes sur la nature, n'est-ce pas?", Demande-t-il.

"Regarde quelques-uns, comme. Assez pour connaître le son de quelque chose qui est dévoré. Jésus. Ce n’est pas… des pinces… des pinces n’est pas un loup-garou, n’est-ce pas?

"Non, Tongs n’est pas un loup-garou fâché". Mais tu avais à moitié raison.

‘Moitié vrai? C’est un loup entier?

'Non! Le morceau de tigre. ’

"C’est un tigre."

'Non! Mais c’est un tigre que vous entendez.

'' F * ck off! '

'Sérieux!'

«Où des gars comme toi ont-ils eu un tigre féroce? Aucune infraction. ’

"Nous l'avons sauvé, n'est-ce pas?"

"Vous l'avez sauvé."

'Ouais. Des Kennedys. ’

«Bien sûr que j'ai lu à ce sujet. Mais quand la nouvelle a annoncé qu’ils avaient «perdu un tigre», je ne pensais pas qu’ils voulaient dire qu’ils en auraient perdu un. »

«Ils ont dit aux flics que le tigre se trouvait définitivement dans l’une des caravanes incendiées, mais ils ont peut-être jeté une carcasse de chien ou quelque chose pour les convaincre. Voulait nous traquer eux-mêmes. ’

"Et vous avez brûlé leur cirque?"

«Nous avons fait ce que nous devions faire. Impossible de laisser une telle créature comme celle-là entre les mains de ces jaunes jaunes enragés. Ils ne l’ont pas traité correctement. Il était à moitié affamé.

"Bien, quel est son nom?" Je demande.

«C’était Kennedy, il était leur mascotte. Mais nous l’avons renommé Leonard.

"Leonard?"

«Oui, après Leonard Cohen. Je voulais lui donner une bitta dignité après la mortification de la vie dans le cirque. »

«Ouais ça va», dis-je. «Mais comme, pourquoi l’avez-vous ici? Pourquoi ont-ils tiré sur Rhonda pour tout ça? Je suis plus confus qu’au début, Neck. Et pourquoi m'as-tu amené ici? C’est à peine si vous envisagez d’être mon prochain repas de Leonard… n’est-ce pas? Je commence à paniquer, mais Neck tend la main.

"Voulez-vous vous détendre?" Dit-il. "Il est très civilisé. Il serait insulté s’il vous entendait continuer ainsi.

«Voudrait-il?

"Il le ferait bien sûr. Continuez jusqu’à ce que vous le rencontriez. »Il me prend par le bras.

"Eh, tu vas bien, je pense que je vais rester ici", je couine, en me cachant, mais Neck me traîne.

"Il est fou amical, alors il l'est!"

Tongs est debout devant la tente de Léonard en train de fumer.

"Leonard est ravi de lui-même", dit-il en souriant un peu. Il a allumé un feu au centre de la clairière.

"Les tigres peuvent manger jusqu'à vingt-cinq livres de viande par jour, tu sais."

«Alors j’ai entendu…», dis-je. "Combien de temps ce cerf va-t-il durer?"

«Elle était petite, seulement trois jours environ», dit-il. «Je vais mettre le reste de la viande dans deux sacs de congélation. Mais il lui faudra autre chose d’ici la fin de la semaine. "

Je change de pied en pied.

«Depuis combien de temps êtes-vous ici?» Je demande, regardant autour. Je remarque qu’ils ont accroché des feuilles entre les arbres tout autour de nous, formant un cercle fermé. Les feuilles à l'intérieur qui sont en face de nous sont blanches, mais là où elles se replient sur les cordes, je peux voir que les autres côtés sont parfaitement peints comme des feuilles, des arbres et des sous-bois. Le son du cerf déchiré et déchiré émane toujours de la tente.

«Quelques mois», dit Tongs, exhalant.

«Et où avez-vous eu les feuilles de camouflage? Ils sont classe.

«Je les ai peintes moi-même», dit Neck fièrement. Rhonda nous en a donné quelques-unes.

"Vous avez un talent fou." Lui dis-je. "As-tu pris des cours d'art?"

"Peignez ce que je vois", dit-il.

À ce moment-là, il y a un bruissement dans la tente de Leonard et je saute. Les pinces et le cou rigolent comme une tête énorme jette un coup d'œil dehors de la tente. La tsigah Ses larges et belles épaules sont presque à égalité avec les miennes alors qu'il émerge et se dirige vers nous, le sang autour de sa bouche et sur ses pattes.

"Putain, putain de Christ", dis-je.

«Ne saigne pas, c'est impoli», me dit Neck. ‘C’est Leonard. Leonard dit bonjour.

Leonard me renifle. Mes bras sont serrés autour de mon visage et je suis paralysé.

«Bon garçon, Leonard, dit Tongs. «Bon garçon.» Leonard passe sa langue et se lèche autour de la bouche. Il me lèche aussi la jambe. Sa langue est si énorme qu'on a l'impression d'une main gantée qui se frotte le long de la cuisse. Le cou s’assied près du feu et Leonard s’allonge et se couche à côté de lui, une grosse tête ensanglantée sur ses genoux. Tongs s'assied également et après une minute, je parviens à desserrer mon corps et à me percher délicatement en face des autres. Ils sont comme une petite famille heureuse. Leonard ronronne, tout somnolent après son repas.

'Alors. Tu es allé au cirque, tu as vu que, hein, Leonard, était maltraité, et tu as juste décidé de le libérer?

"Pas exactement", dit Tongs. "C’est plus que ça, mais qu’auriez-vous fait?"

Il cherche quelque chose dans ses poches et après un moment, produit un ballon blanc dégonflé. Il commence à souffler dedans, ses joues rondes et roses sous ses cheveux hérissés.

"Eh bien, je veux dire, probablement comme, a signalé aux autorités", dis-je.

"Ach", se moque Tongs, inspirant profondément alors qu’il noue un nœud à la fin du ballon. "Ils ont fait la bonne baise tous." Nous devions agir. Vous ne pourriez pas avoir une troupe de clowns putains dérangés qui tourmentent ce prince une minute de plus. "Il se penche affectueusement sur l’oreille de Leonard, puis retourne au ballon et commence à le tordre.

«Vous voyez, dit Neck, nous avions l'habitude de faire un travail de bitta pour Rhonda. Décale un coup bitta ici et là. Nous livrions même de temps en temps aux clowns, mais nous n’avions jamais été à l’intérieur de la tente, vu ce qui se passait là-bas. Nous n’avons même jamais pensé que nous ne devrions peut-être pas le donner à des responsables d’animaux sauvages. »Il rit. Leonard bave joyeusement sur les genoux de son cou.

"Alors un jour, à peu près la semaine dernière", continue Tongs, ne levant pas les yeux du ballon sur lequel il gribouilla avec un marqueur. «Nous appelons Rhonda pour aller la chercher, et elle est dans un petit état. Nous lui demandons de quoi il s’agit et elle nous le dit. »Il fait une pause et brandit le ballon qu’il a mutilé pour lui donner une apparence ressemblant à Rhonda avec un petit béret noir et des bottes noires. Pendant qu’il parle, il remue le ballon Rhonda d’un côté à l’autre. C'est étrange à la lumière du feu.

«Elle nous a dit qu’elle était allée chez Kennedy et qu’elle retirait son parrainage. Ils ont dit qu'ils abusaient d'un tigre, chacun d'entre eux a complètement quitté l'esprit pendant le spectacle. Elle a dit qu’elle ne pouvait pas supporter de rester. »Il se racla la gorge. «Alors j’ai dit:« Rhonda, donne-nous une paire de billets et nous allons y aller, voyons nous-mêmes. »F * ckin, c’est sombre. Ce garçon est obligé de sauter à travers des cerceaux, frappé avec un fouet, crié par f * ckin ’Malachy, le fluage f * ckin’. Pas une chance, pas une chance en enfer, nous pourrions laisser passer ça. Pas une chance. »Il secoue la tête. "Pas une chance fictive". Il sort un autre ballon de sa poche et commence à travailler dessus.

«Après le spectacle, nous les avons brûlés», sourit Neck. "Les ont brûlés au fond des saignées". C'était énorme. Ils nous ont vu décoller avec l'une de leurs remorques, avec Leonard à l'intérieur. Ne nous a pas surpris, cependant.

«Jésus», dis-je. "Et où est la bande-annonce maintenant?" Je souhaite interroger tout ce qu'ils viennent de dire, mais cela semble être la question la plus sensée à poser.

"Ah, nous avons aussi incendié cela, une fois que nous avons eu Leonard en sécurité ici."

"Et personne n'a vu?"

«Nous l’avons laissé de côté du terrain d’autoroute et éparpillé. Les clowns ne le trouveront pas, ni nous. »

"En aurez-vous besoin pour transporter Leonard?"

"Il n’ira nulle part", dit Tongs. "Il peut monter à l'arrière de la voiture s'il le souhaite, bien sûr."

"Bien sûr", dis-je, hypnotisée par les nombreuses créatures en ballon qui flottent comme des pétales des mains occupées de Tongs. Ils brillent tous d'ambre à travers les flammes.

"Ces clowns poxys auraient du mal à nous trouver ici", dit Neck, "mais nous les trouverons."

«Oui, c’est ça», dit Tongs. «Nous sommes revenus à White Sheets pour vérifier Rhonda dès que nous nous sommes installés ici dans la tente. Nous avons pensé qu'ils auraient pu aller la chercher après ce que nous avons fait. Mais nous étions trop foutus ’en retard.’

«Vous n’avez manqué à Malachy qu’une minute, dis-je.

"Oui," dit Tongs. 'Je sais. Nous devons faire les choses correctement. Donc notre Leonard va bien manger à partir de maintenant. Un clown par semaine. N’est-ce pas, mec? »Il jette une version en ballon de Malachy, une cicatrice, dans le feu, où elle explose en coup.

'C'est. Un clown une semaine de semaine. '

Bang, Bang, Bang.

Nous restons assis autour du feu pendant un long moment. Le cou se lève et apporte une bouteille de whisky de l'une des tentes, me donne un gobelet en plastique plein. Ça brûle, mais je pense à Cian avec les mouchoirs dans chaque narine et au fait que maman et papa pourchassent ces gurriers ont été la plus grosse nouvelle de notre famille depuis un moment. Je me demande si je suis aux nouvelles encore; si mon téléphone sonne sur l’étagère derrière le comptoir de White Sheets. Je regarde Leonard, tout éclairé. Son corps fort et souple. De légères cicatrices courent contre les rayures de son dos. La main du cou caresse sa fourrure, doucement, encore et encore.

Au bout d'un moment, je me lève et marche dans la tente avec les sacs de couchage. Personne ne dit rien et je grimpe dans l'un d'eux, laissant la chaleur du whisky se verser dans mes mains et mes pieds. Je m'endors presque tout de suite.

Au matin, je me réveille et je suis seul, bien que les sacs de chaque côté de moi semblent avoir été endormis. Les oiseaux trillonnent et je peux entendre le rugissement de la ville au loin. Je me libère du sac de couchage et rampe jusqu'à la porte. En regardant dehors, je vois que le cou empile des bâtons et des feuilles dans la fosse à feu de joie. Rhonda est étendue sur un drap blanc par terre, Tongs se tient au-dessus d’elle. Je sors et je m'approche d'eux.

«Que faites-vous?» Je demande.

«Ah, je prépare juste la pauvre vieille Rhonda», dit Tongs, poussant son corps affectueusement avec le bout de sa botte. Looking down, I see that in addition to the bullet hole in her forehead, Rhonda’s throat has been cut.

‘What the fuck? What happened to her?’

‘Just took a little offering,’ Tongs says. ‘Rhonda died in the name of saving our wee Leonard. Her strength is gonna be in all of us when we go after those clowns.’

He points at the bonfire pit. I look around and see by the stone circle the three plastic whiskey cups from last night, plus a fourth one, each half full of black blood.

‘It’ll probably have congealed a wee bit,’ says Tongs cheerfully. ‘Had to do it last night before it dried up inside her, you know? Besides, it’ll be less messy now when I have to dismember her.’

‘Dismember her?’

‘Aye. I know it sounds rotten, but sure we can’t let her go to waste. We don’t know when we’ll catch the first clown, can’t have Leonard going hungry while we track them down, can we?’

‘I think I’m going to be sick,’ I say.

‘Well, don’t do it in here, if you are,’ says Neck, tossing another bundle of sticks into the pit. ‘Go outside the sheets if you have to. But I want nice loud vomitin’ so we can keep track of you. Don’t think about runnin’ away. We’ll only hear you and have to bring you back.’

I look back at Tongs. He’s moving around Rhonda, looking at her from different angles.

‘Have you ever done this before?’ he asks Neck.

‘Nah, mate. Not like that.’

‘What’s the best way to do it, would you say?’

‘F*ck knows. How’d you do the deer?’

‘Badly. I’d like Rhonda to have a damn sight more dignity than fuckin’ Bambi though. F*ck it, let’s toast to her first. Before anything else.’

He turns and picks up two of the cups, handing one to Neck and one to me. The cup is cool.

‘Leonard!’ calls Neck, walking around the other side of Rhonda. ‘Lenny boy. C’mere. There’s a good fella.’

Leonard comes padding out of his tent and over to where we stand. Tongs takes the fourth cup and empties it on the leaves in front of Leonard’s paws. Leonard leans forward and begins lapping it up, his shoulder blades like fins beneath his fur.

‘To Rhonda,’ says Tongs, raising his up above Rhonda’s body.

‘To Leonard,’ says Neck, following suit.

They look to me and there is nothing I can do.

‘To justice,’ I say, and down the cup of blood, metallic and slick in my throat.

Balloon Animals by Laura-Blaise McDowell was first published in Still Worlds Turning (No Alibis Press).She holds an MA in Creative Writing fromUCD and her stories have appeared in various publications.

The shortlisted stories for the Writing.ie Short Story of the Year are:

Parrot by Nicole Flattery (The Stinging Fly, Issue 39, Volume 2, Winter 2018-19)

A Real Woman by Orla McAlinden (Full of Grace, published by Red Stag)

Mother May I by Amy Gaffney (HCE Review, Volume 3, Issue 1)

Sparing the Heather by Louise Kennedy (Banshee, Issue 8)

Balloon Animals by Laura-Blaise McDowell (Still Worlds Turning, published by No Alibis Press)

The Lamb by Andrea Carter (Counterparts: A Synergy of Law and Literature, The Stinging Fly Press)

Vanessa Fox O’Loughlin from Writing.ie said: “Writing.ie has been sponsoring the Short Story of the Year for several years now and the standard of stories is always, as you’d expect, incredibly high – shortlists have featured some of our most noted writers. Writing.ie is very much focused on creating opportunity for writers, providing resources to help them improve and information on outlets for publication, and we carry this through into the short story category of the An Post Irish Book Awards. We take submissions from online journals and magazines as well as traditionally published books/collections, so not only do we get a wonderful mixture of submissions, but the playing field is wide open for all short story writers to submit and perhaps be shortlisted beside established names. The competition is judged completely anonymously so we never know who has written what until the shortlist announcement!

The judges were Alison Lyons, Director of Dublin Unesco City of Literature; Bob Johnston from The Gutter Bookshop; and literary agent Simon Trewin. You can vote for your favourite short story on the An Post Irish Book Awards website anpostirishbookawards.ie